Hümanizm ve sosyal düzen 1 - Hayat (ve ölüm) cezaevi hapis - Humanism and social order

Is a qualitative sociological study of prisons useful? What a question! Doesn’t it seem pointless, out of place or provocative, or all three? Aren’t knowledge, the will to know, truth, objectivity and the scientific character of the work justifications in their own right, with their own positive value? Isn’t it legitimate for sociologists, and a fortiori, committed sociologists, to concentrate on deciphering the social forces and mechanisms at work in the reality of the prison world? An affirmative response to the latter question should not elude the complexity of the problem. First of all, it must be said that there is no lack of knowledge and discourse about prison nowadays: there are weighty parliamentary reports, original documentary films, expressive autobiographical narratives, first-hand accounts by sensible professionals, all sorts of newspaper articles, militant circulation of information and so on. These documents often reflect an authentic investigational effort and they present a vast panorama of descriptions and interpretations. Do of course some areas pertaining to life (and death) in confinement definitely remain in the dark. However, the usual, almost monotonous claims, both that sociological research is justified by the need to put an end to the “miscomprehension” of the institution and that such “miscomprehension” is the main factor in its “historical inertia” are inadequate today. At the least, we have a problem here that merits deeper scrutiny. What sort of knowledge do we want to set up in contrast to the knowledge we deem less relevant? Our conception of the complexity of the problem is based on the conviction that at a time when the dominion of confinement is unprecedented, at a time when discourse of a managerial type aimed at developing the efficiency of the criminal justice system prevails over any other type of discourse, at a time, too, when the space for imagining other possibilities is shrinking within the intellectual sphere, it is essential that sociologists studying prison intensify not only their sociological imagination but also their critical vigilance with respect to their own assumptions and habits and to the principles of social justice on which their critical posture is predicated. Criticism must therefore be subjected to criticism, not to annihilate it but rather, to seize its nature and assess its potential impact. This reflexive self-scrutiny entails some obvious risks: it may unsettle conceptual routines, making conceptualization, and by the same token research work, more laborious. Doing without this self-scrutiny entails another, converse risk, one which is much more prejudicial: that of producing analyses that have a strange resemblance with the systems, practices and perceptions which the researcher seeks, paradoxically, to criticize, or at least are easily accommodated by them. We will begin by ferreting out those self-proclaimed “critical” ordinary and scientific statements which embrace the unspoken assumptions, goals and myths of the institution, thus tending toward the silent and therefore efficient reinforcement of the system behind it. This first step will throw a new light on the dilemma of prisons, in which thinkers are torn between the “urgency of reforms” and the “rejection of the institution”. This dilemma structures various sociological discourses on prison. Next we will discuss an alternative to this dilemma, consisting of articulating qualitative field research within prisons with a more comprehensive analysis of contemporary forms of government and the exertion of political power. The thrust of this off-center, transversal approach is to broach research on prison as a particular application of a general sociology program, in an attempt to open a new avenue, distinctly different from and complementary to the more classical sociology of prisons.

Michel Foucault excellently demonstrated the structure of criticism of the modern correctional institution. It is composed of six observations which, taken together, unremittingly denounce “the failure” of prison to perform the functions officially assigned to it at different periods. This criticism may be formulated as follows: “prisons do not bring down the rate of crime”, “confinement causes recidivism”, “prison necessarily produces offenders”, “prison encourages the structuring of a criminal milieu”, “the situation open to prison-leavers is conducive to recidivism”, “prison produces offenders indirectly by impoverishing the prisoner’s family”. These critiques are still quite consonant with concrete, qualitative findings as to the present-day correctional scene, with its stigma, uncertainty, powerlessness, broken families, corporal punishment, disaffiliation, unequal prison conditions, physical and symbolic violence, etc. To these observations, as recurrent as they are relevant, our own analysis of correctional itineraries and of the concrete functioning of detention has added two serious charges: the pathogenic meaninglessness of vacuous time in prison and still more comprehensively, the patent disconnection between “real” prison experience and punishment as it is construed in judicial discourse. We should not rush into any interpretation and criticism based on these sociological observations. The history of corrections has indeed shown that it is precisely the search for emergency “solutions” to the most crucial “problems” and to the most “intolerable” situations which has enabled the institution to adjust to contemporary sensitivities. Depending on the latter, different aspects of punishment are considered “degrading”, “inhuman” or “unacceptable” or again, “tolerable” or even “necessary”. This adjustment turns out to be essential to the long-term (re)production of the functional homology of the institution, and consequently to the (re)production of its “failure”. We will use the term corrections-centered for compartmentalized, walled-up criticism, which goes hand in hand with a lack of in-depth thinking about the organic relationship between prisons and the rest of the repressive apparatus and even more comprehensively, about all of the ties connecting prison with social relations in general. Sociologists whose analysis is merely grounded in and aimed at “rehabilitation” – and who confine themselves to the enumeration of everything that prevents its successful achievement – run the risk of implicitly embracing the correctionalist project, thus producing spineless criticism, strangely compatible with the disciplinary powers which would have been pointed up by a more complete deconstruction. Consequently, with those foundations and that search for concrete solutions, corrections-centered criticism is closer than it seems at first glance to managerial, technocratic discourse on the institution.

La sociologie qualitative en prison est-elle utile ? Quelle question ! N'est-elle pas sans objet, déplacée, provocatrice, ou tout cela à la fois ? La connaissance, la volonté de savoir, la vérité, l'objectivité, la scientificité ne se justifient-elles pas d'elles-mêmes, dans leur positivité propre ? N'est-il pas légitime que le sociologue, et, a fortiori, le sociologue engagé, s'attache à décrypter les ressorts sociaux des réalités carcérales ? La réponse affirmative à cette dernière question ne doit pas éluder la complexité du problème. D'abord, soulignons que les savoirs et les discours sur la prison, aujourd'hui, ne manquent pas : rapports parlementaires volumineux, documentaires originaux, récits autobiographiques expressifs, témoignages de professionnels avisés, articles de journaux diversifiés, militantisme d'information, etc. Ces documents témoignent souvent d'un véritable travail d'investigation et offrent un ensemble de descriptions et d'interprétations considérables. Dès lors, s'il subsiste de véritables zones d'opacité sur la vie (et la mort) en détention, les affirmations habituelles, presque monotones, selon lesquelles la recherche sociologique se justifie par la nécessité d'enrayer le processus de « méconnaissance » de l'institution, et que cette « méconnaissance » constituerait le facteur principal de son « inertie historique », sont aujourd'hui insuffisantes ; du moins, il y a là un problème qui mérite d'être creusé plus profondément. Quelle sorte de savoir voulons-nous opposer à ces savoirs que nous croyons moins pertinents ? Notre perception de la complexité du problème est basée sur la conviction selon laquelle, à l'heure du renforcement sans précédent de l'emprise carcérale, à l'heure également de la domination des discours gestionnaires visant à développer l'efficience du système pénal sur les autres types de discours, à l'heure, enfin, d'un recul notable de l'espace imaginaire des possibles dans la pensée intellectuelle, il nous semble essentiel que les sociologues de la prison redoublent non seulement d'imagination sociologique, mais également de vigilance critique vis-à-vis de leurs propres présupposés, de leurs propres habitudes et des principes de justice sociale à partir desquels ils adoptent leur posture critique. Il faut donc soumettre la critique à la critique, non pas pour l'annihiler mais au contraire pour saisir sa nature et évaluer sa portée potentielle. Cette auscultation réflexive comporte des risques évidents : celui de désarçonner le chercheur dans ses routines conceptuelles et celui de rendre plus laborieux, en conséquence, son travail de recherche. En faire l'économie, en retour, comporte lui aussi un risque, selon nous bien plus dommageable : celui de produire des analyses qui ressembleraient étrangement, ou du moins qui s'accorderaient sans mal, aux systèmes, pratiques et perceptions que le chercheur espère, paradoxalement, critiquer. Il s'agit donc, dans un premier temps, de discerner, au cœur des savoirs ordinaires et scientifiques, les énoncés autoproclamés « critiques » qui, en épousant les non-dits, les finalités et les mythes de l'institution, tendent à renforcer (efficacement car silencieusement) le dispositif qui la sous-tend ; ce premier point donnera une nouvelle couleur au dilemme des prisons, entre urgence des réformes et refus de l'institution, dilemme qui structure différents discours sociologiques sur la prison. Nous évoquerons ensuite une piste alternative à ce dilemme qui consiste à articuler la recherche qualitative de terrain en prison à l'analyse plus globale des formes contemporaines de gouvernement et d'exercice du pouvoir politique. Ce caractère décentré et transversal propose donc d'appréhender la recherche de prison comme une application singulière d'un programme de sociologie générale, et tente par là d'ouvrir une nouvelle voie, distincte et complémentaire d'une sociologie de la prison plus classique.
M. Foucault a bien mis en valeur la structure de la critique de la prison pénale moderne, composée de six constatations qui, ensemble, dénoncent inlassablement, à travers les époques, « l'échec » de la prison quant à remplir les fonctions qui lui sont officiellement assignées. Ces critiques s'énoncent ainsi : « les prisons ne diminuent pas le taux de la criminalité », « la détention provoque la récidive », « la prison ne peut manquer de fabriquer des délinquants », « la prison favorise l'organisation d'un milieu de délinquants », « les conditions qui sont faites aux détenus libérés les prédisposent à la récidive », « la prison fabrique indirectement des délinquants en faisant tomber dans la misère la famille du détenu ». Ces critiques résonnent encore largement avec les observations concrètes et qualitatives du monde carcéral contemporain : stigmate(s), incertitude, impuissance, ruptures familiales, peine corporelle, désaffiliation, inégalité des conditions de détention, violences physique et symbolique… A ces quelques constats, aussi récurrents qu'actuels, notre propre analyse des trajectoires carcérales et du fonctionnement concret de la détention, a ajouté encore deux lourds constats : non-sens pathogène d'un temps carcéral vide, et, plus globalement encore, déconnexion patente entre les expériences carcérales « réelles » et la peine telle qu'elle est conçue dans le discours judiciaire. De ces constats sociologiques, l'interprétation et la critique ne doivent pas être trop rapides. En effet, l'histoire pénitentiaire a montré que la recherche de « solutions » urgentes aux « problèmes » les plus cruciaux et aux situations les plus « intolérables » a précisément permis l'adaptation de l'institution à l'état des sensibilités collectives ­ en fonction desquelles est évalué ce qui, dans le châtiment, est « dégradant », « inhumain », « indigne » ou au contraire « supportable » voire « nécessaire » ­, adaptation qui s'avère indispensable à la (re)production de l'homologie fonctionnelle de l'institution à travers les époques, et, en conséquence, à la (re)production de son « échec ».
Nous appellerons la critique carcéralo-centrée celle qui, cloisonnée entre quatre murs, va de pair avec l'absence de réflexion approfondie sur le rapport organique que la prison entretient avec le reste de l'appareil répressif, et, plus globalement encore, avec l'ensemble des liens qui lient la prison à l'ensemble des rapports sociaux. En se contentant de placer « la mission la réinsertion » comme socle et comme finalité de l'analyse ­ le travail se limitant à énumérer tout ce qui empêche sa réussite et sa réalisation ­, le chercheur risque d'épouser implicitement le projet correctionnaliste et produit alors une critique molle, étrangement compatible aux pouvoirs disciplinaires qu'une déconstruction plus aboutie aurait dû objectiver. En conséquence, sur ce socle et à travers cette recherche de solutions concrètes, la critique carcéralo-centrée rejoint, de plus près qu'il n'y paraît au premier abord, les discours gestionnaires et technocratiques sur l'institution.

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